Gli studiosi scoprono che i flavanoli sono fondamentali per rallentare la perdita di memoria legata all’età

Scritto da Alessandro Tavani, 3 Giugno 2023 - Tempo di lettura: 3 minuti

Una ricerca condotta dall’Università di Columbia e dall’ospedale Brigham and Women’s ha rivelato che una dieta povera di flavanoli, nutrienti presenti in varie frutta, verdura e bevande come tè, cacao o vino, gioca un ruolo fondamentale nella perdita di memoria correlata all’invecchiamento.

In un’importante scoperta, un team di ricercatori guidato dall’Università di Columbia e dall’ospedale Brigham and Women’s ha evidenziato che una dieta carente di flavanoli, un tipo di nutrienti presenti in una varietà di frutta, verdura e bevande come tè, cacao o vino, svolge un ruolo fondamentale nella perdita di memoria legata all’invecchiamento. Questi risultati suggeriscono che il cervello invecchiato richiede nutrienti specifici per una salute ottimale, allo stesso modo in cui il cervello in via di sviluppo ha bisogno di nutrienti specifici per un corretto sviluppo.

“Identificare i nutrienti essenziali per lo sviluppo adeguato del sistema nervoso di un neonato è stato uno dei risultati più significativi della scienza della nutrizione del XX secolo”, ha affermato l’autore principale dello studio, Scott Small, professore di Neurologia a Columbia.

“In questo secolo, poiché viviamo più a lungo, la ricerca sta iniziando a rivelare che sono necessari diversi nutrienti per potenziare le nostre menti che invecchiano. Il nostro studio, basato su biomarcatori del consumo di flavanoli, può essere utilizzato come modello da altri ricercatori per identificare ulteriori nutrienti necessari”.

La ricerca è il frutto di 15 anni di studi condotti nel laboratorio di Small, che ha esaminato la relazione tra la perdita di memoria correlata all’età e i cambiamenti nel giro dentato, una regione dell’ippocampo cerebrale fondamentale per la formazione di nuovi ricordi. Attraverso una serie di esperimenti su topi e esseri umani, Small e i suoi colleghi hanno scoperto che i flavanoli migliorano la funzione del giro dentato potenziando la crescita di neuroni e vasi sanguigni.

Lo studio attuale è stato progettato per indagare l’impatto dei flavanoli su un gruppo molto più ampio, composto da 3.500 adulti anziani in buona salute, assegnati in modo casuale a ricevere un integratore di flavanoli giornaliero o un placebo per tre anni.

All’inizio dello studio, ogni partecipante ha completato un questionario per valutare la qualità della propria dieta. Successivamente, le persone hanno svolto una serie di attività online presso le proprie abitazioni per valutare i tipi di memorie a breve termine strutturate dall’ippocampo. Questi test sono stati ripetuti ogni anno.

Infine, oltre un terzo dei partecipanti ha fornito campioni di urina per consentire ai ricercatori di misurare un biomarcatore per i livelli di flavanoli nella dieta, al fine di determinare se questi livelli corrispondevano alle prestazioni nei test cognitivi e per verificare se i partecipanti rispettavano la terapia loro assegnata.

Le analisi hanno rivelato che, dopo un anno, i partecipanti che inizialmente hanno riferito di consumare una dieta povera di flavanoli e con livelli più bassi di flavanoli hanno registrato un aumento del punteggio di memoria in media del 10,5% rispetto al gruppo del placebo e del 16% rispetto alla loro memoria iniziale. Questi miglioramenti sono stati mantenuti per almeno altri due anni. Tuttavia, nel caso dei partecipanti che non presentavano una carenza di flavanoli all’inizio dello studio, non è stata riscontrata un’importante aumento significativo dei punteggi di memoria dopo l’assunzione dell’integratore.

Questi risultati, pubblicati sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences, suggeriscono che la carenza di flavanoli sia un fattore determinante nella perdita di memoria correlata all’età, anche se non è ancora chiaro quali altri fattori siano in gioco.

“Non possiamo ancora affermare con certezza che un basso consumo dietetico di flavanoli da solo causi una performance di memoria scadente, poiché non abbiamo condotto l’esperimento inverso: privare di flavanoli persone che non presentano carenza”, ha spiegato Small.

In future ricerche, gli scienziati prevedono di confermare l’effetto dei flavanoli sul cervello attraverso uno studio clinico che mira a ripristinare i livelli di flavanoli negli adulti con una grave carenza di flavanoli. “La diminuzione della memoria correlata all’età si ritiene che si manifesti prima o poi in quasi tutti, anche se c’è una grande variabilità. Se parte di questa varianza è in parte dovuta alle differenze nel consumo dietetico di flavanoli, allora vedremmo un miglioramento ancora più significativo della memoria nelle persone che reintegrano i flavanoli nella loro dieta quando hanno 40 o 50 anni”, ha concluso Small.

I flavanoli rappresentano un potenziale fattore chiave nel mantenimento della memoria e della salute cerebrale legata all’età. L’importanza di una dieta equilibrata e ricca di nutrienti come i flavanoli diventa sempre più evidente nell’affrontare i cambiamenti cognitivi che accompagnano l’invecchiamento. Pur essendo promettenti, è necessaria ulteriore ricerca per confermare pienamente i benefici potenziali dei flavanoli sulla salute umana.

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